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¿Quién fue el primer guitarrista principal?

Lonnie Johnson – inventor del solo de guitarra moderno

Hace cien años (antes de la Primera Guerra Mundial), la guitarra era un instrumento de uso general que se utilizaba principalmente para el apoyo rítmico, sus cuerdas de acero sin amplificar se tocaban con cuerdas en lugar de tocarlas o puntearlas individualmente. Ligero y portátil, ni demasiado caro ni demasiado ruidoso (más suave que el banjo): era el instrumento de «salón» ideal, útil para fiestas y cantos largos (especialmente en ausencia de un piano de la casa) y como acompañamiento armónico para instrumentos solistas más expresivos como el violín o el clarinete.

En la era de 1920, las bandas de baile y las orquestas (los grupos de rock de su época) la guitarra se tocaba típicamente sentado, y detrás con la sección de ritmo (bajo y batería), no al frente en la sección de solo con los instrumentos glamorosos (trompeta, clarinete, saxofón y trombón). Pero hoy, y de hecho desde hace muchas décadas, la guitarra eléctrica ha pasado a ocupar un primer plano ensordecedor.

¿Cómo ascendió la simple «caja plana» de la oscuridad auditiva a la hegemonía global? ¿Quién fue el primer músico en dar un paso adelante y tocar un solo de guitarra de una sola nota a la manera de un violinista o un trompetista? La evidencia sugiere fuertemente que fue el bluesman nacido en Nueva Orleans Alonzo «Lonnie» Johnson (1899-1970).

Nacido en una familia de músicos, el joven Lonnie estudió violín, piano y guitarra. Cuando era adolescente, tocaba la guitarra en la banda de baile de su padre en Nueva Orleans. Un instrumentista altamente calificado, también era un cantante talentoso, y en 1925 ganó un contrato con Okeh Records (para quien finalmente grabó alrededor de 130 lados).

En 1927, se comprometió a grabar instrumentalmente en Chicago con el enormemente famoso Louis Armstrong y sus Hot Five. Una invitación para actuar con la banda de jazz más exitosa del sector fue un honor poco común, otorgado solo a músicos de élite de vanguardia. ¿Por qué Armstrong le pidió a Lonnie Johnson que se sentara? No pudo haber sido por sus habilidades vocales, el propio Satchmo se encargó de eso. Tal vez tuvo algo que ver con su peculiar (es decir, nunca antes escuchado) estilo de púa de una sola nota.

La interpretación registrada más antigua de la técnica de púa de una sola nota (el prototipo de lo que hoy llamamos guitarra «solista») fue de Lonnie Johnson en el lanzamiento de Hot Five de 1927 «6/88 Glide» (quizás usando un Martin de agujero redondo acústica como la que se muestra arriba). Por lo tanto, Encyclopedia of the Blues (1997), del historiador del blues Gerard Herzhaft, cita a Johnson como «indudablemente el creador del solo de guitarra tocado nota por nota con una púa, que se ha convertido en el estándar en jazz, blues, country y rock».

¿Cuán influyentes fueron las sesiones Hot Five de Johnson en 1927? A muchas personas les gusta dar crédito a los íconos de la guitarra de la década de 1930, como Charlie Christian, Django Reinhardt y Robert Johnson, por haber introducido por primera vez la técnica de selección de una sola nota. Sin embargo, la cronología simple indica lo contrario. Quince años más joven que Johnson, Charlie Christian (n. 1916) recordó haber escuchado los discos de Lonnie en la radio mientras crecía en Oklahoma durante la Depresión. El jazzista gitano Django Reinhardt (n. 1910), un gran admirador de Louis Armstrong, sin duda escuchó por primera vez la técnica distintiva de Johnson en el disco seminal de Hot Five de 1927. De hecho, Django y el violinista Stephane Grapelli no formaron su famoso Quintette du Hot Club de France hasta algunos años más tarde, en 1935. Y el bluesman de Delta Robert Johnson (sin pariente) no grabó un lamido hasta 1936-37 (el legendario Dallas / Sesiones de San Antonio).

Sí, el primer guitarrista principal del mundo fue Alonzo «Lonnie» Johnson.

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